What’s it like working as a doctor during the pandemic? We interviewed a young Italian registrar to find out

What’s it like working as a doctor during the pandemic? We interviewed a young Italian registrar to find out

Giulia Simini, the experience of a young doctor during the Covid pandemic

Cosa significa essere un medico durante la pandemia? La nostra intervista ad una giovane dottoressa italiana

Giulia Simini, l’esperienza vissuta da una giovane dottoressa durante la pandemia di Covid

I have often wondered what it must be like to work as a doctor during the pandemic, and what it must mean to go into a hospital every day knowing you are putting your health at risk to do your job and save lives.

Curious, I had a long chat with Giulia Simini, a doctor of haematology at Imperial College London. 

In addition to being a junior specialist, Giulia is a 29-year-old woman living away from her family, and like many of us, she takes a deep breath every time she phones home.

Hi Giulia, first of all, great name! Thanks for agreeing to speak to Pepe. Tell us a bit about yourself. Where are you from, what inspired you to study medicine, and what brought you to the UK?

Hello, and thanks for having me! My name is Giulia Simini and I am 29 (although I’m nearly 30!)

I was born and raised in Pompeii, but lived in Rome for six years, where I received my medical degree from La Sapienza University in 2016. After graduating, I briefly lived in the beautiful city of Ferrara, which is where I qualified.

My decision to study medicine matured over time. It was only towards the end of high school, while studying biology and chemistry, that I began to contemplate the idea of becoming a doctor. My decision to study medicine was fuelled by sheer passion. It was something I just totally fell in love with, the more I learned about the subject. I knew I wanted to specialise in oncology and haematology right from the get-go, mainly because it’s an area that allows you to play a dual role, be it working in the lab, doing research, or running a clinic.

Right now, I’m working in London, where I’m specialising in haematology. 

Moving to the UK was a very painful process but one that was driven by the search for meritocracy and better research opportunities.

When did you arrive in the UK? How do you find working here, and what’s your relationship with your colleagues like? Are the shifts difficult? Do you get much free time?

I moved to London in February 2017 on a graduate scholarship (the Erasmus+ programme), which allowed me to work in a lab focusing on the discovery of biomarkers in gastrointestinal cancers at the Institute of Cancer Research in Sutton.

After that, I began the arduous journey of specialising, which differs greatly to the Italian experience. First of all, I had to complete a three-year mini-specialisation course in internal medicine, which involved two theory exams and one practical exam. After that, I was eventually able to start my “higher specialty training” in haematology.

I am currently specialising so I only work in public NHS facilities. 

During specialty training, I rotate between local hospitals and a tertiary referral centre, but generally speaking, my main place of work is Chelsea and Westminster NHS Trust while I will spend the next years in Hammersmith Hospital (Imperial College) in London. 

Now that I am more senior, my shifts are much better, but they’re still tiring. 

Before the pandemic, I often went out with colleagues and I enjoyed my limited free time. In recent months, and especially during the lockdown, opportunities to socialise have been almost non-existent and the work has been relentless for a lot of us. My partner and I take long walks in our spare time – that’s the main thing we do for fun these days!

We’re just hoping for the best as the lockdown eases.

What was the first year of the pandemic like for you as an Italian ex-pat living abroad?

During the first few months, the situation in Italy was rapidly declining while it seemed like a rather distant problem from over here. And then the situation completely reversed and the UK was hit very hard just as Italy was starting to recover.

What are your phone calls home like, knowing that you are so far away?

During the first few months of the pandemic, I was completing my internal medicine training, so I was right on the front line. In April 2020, I was promoted to Medical Registrar (one step above a junior doctor) four months early, catapulting me into the world of COVID-19.

I’m not going to pretend it wasn’t a difficult time, both due to the sudden influx of new responsibilities, and the fear of getting infected or infecting others. Sadly, a 34-year-old colleague of mine passed away from COVID during those months and the images will stay with me forever.

That being said, I was fortunate enough to have some amazing colleagues at Lister Hospital (Stevenage) who really felt like family. We spend twelve hours a day, five days a week together. Teamwork is what’s gotten me through such a difficult time.

Despite the fatigue and the worry, going to work was more bearable because I associated it with a time for sharing and socialising with my colleagues.

There’s no one moment that can articulate the gratitude I felt towards my team, because it was a constant, daily feeling. It was the ice cream we enjoyed together on the grass outside the hospital at the end of a shift, the stories told by older consultants at three o’clock in the morning, the smiles of joy after resuscitating a patient suffering a cardiac arrest, the pride we felt watching the younger team members make progress, the midnight meetings we held to discuss problematic patients, the fact we were all together in spite of everything, and moving forward.

As an immigrant, I constantly fear bad news. On the phone, I used to (and still do) pester my parents about social distancing, washing their hands, and wearing masks. People like me who live far from home know how difficult it is not knowing when you’ll be able to return to see family again.

Fortunately, the hospital helped me get back to Italy for Christmas by allowing me to work from home during quarantine. I am very grateful to my colleagues for doing that. I really appreciated their solidarity, and the effort they made to cover my shifts moved me a great deal.

How has the pandemic been for you as a doctor? Do you think you’ve had a different experience than other people working in the same sector?

The pandemic has been difficult for everyone in different ways. 

For us doctors, the difficulty lies in never being able to stop. People call us “heroes”, but I would prefer to be viewed as ordinary men and women, with their own limitations, uncertainties and fears.

We were asked to undergo enormous trauma, just like everyone else, but at the same time, we had to give it our all, to broaden our skillset, to quickly learn new ones, and to be judged for it all at the same time.

The weight of it all has resulted in an increased incidence of burn-out (which was already very high) in the medical profession. 

A recent survey conducted by the British Medical Association (BMA) in 20201 on more than 7,000 doctors found that 32% of respondents were suffering from some form of anxiety, depression or burn-out, which only worsened during the pandemic.

The data speaks more than any personal experience I can recount; it speaks of a young but tired generation of doctors running on empty.

We need to pay more attention to this issue, both in Italy and the UK.

It’s a much-debated topic in the press, especially in recent months. Are you able to explain what happens behind the scenes, what it feels like to be a doctor right now?

It is complex and needs to be addressed from multiple points of view.

First of all, it’s important to consider that doctors, including before the pandemic, were at high risk of burn-out, reporting elevated levels of stress and anxiety in a previous survey conducted by the BMA in 2019 (reference: https://www.bma.org.uk/media/1365/bma-caring-for-the-mental-health-survey-oct-2019.pdf). 

This was the result of an increasingly underfunded national health system with a growing number of patients. 

There is a lot of talk about “winter crises”, which refer to the high influx of patients to A&E, fuelled by the increase in infectious diseases during the winter period. Perhaps not everyone knows this, but in the years leading up to 2020, the NHS had been experiencing prolonged and dramatically more severe winter crises, leading to constant emergencies with admissions levels bordering on unsustainable in some areas (the NHS makes its recent A&E statistics available here: https://www.england.nhs.uk/statistics/statistical-work-areas/winter-daily-sitreps/).

In conjunction with this massive workload, we have witnessed a general decline in the number of doctors (not only those coming from abroad but also people completing their training to become specialists).

So, here we are in a system with few resources and staff members, trying to meet the needs of a diverse, complex and growing patient population.

As such, it’s not particularly surprising that junior doctors — who work like any other doctor while also studying, sitting annual exams and assessments — often collapse under the weight of it all.

The NHS offers a range of free wellbeing and psychological support services, but it is still difficult to ask for help in a society where doctors are portrayed as heroes who are required to engage in self-sacrifice and the pursuit of perfection.

A good start would be to increase resources for the NHS and mental health services, not just for doctors, but the general population. The pandemic has only worsened a growing problem that affects us all.

The WHO has reported a 13% increase in mental health conditions and substance abuse worldwide from 2017 to today (reference: https://www.who.int/health-topics/mental-health#tab=tab_1). 

It’s therefore in the global interest to invest in people’s mental health and to break down the stigma accompanying depression, anxiety and burn-out so that we can build a culture of support and understanding. 

In terms of the situation in Italy, we need to invest more in mental health both at school and in the world of work. Several services are gaining ground in Italy, including the Unobravo psychological support platform (check out the recent Pepe article about Unobravo here: https://pepemagazine.co.uk/unobravo-online-italian-psychologist/), but there is still a long way to go to overcome the stigma surrounding mental health conditions, particularly those related to stress and work.

What do you predict for the future of the UK now that it is vaccinating very quickly? Do you think it will be possible to have a “normal” summer?

The UK is doing well and its vaccination strategy has paid off, resulting in a rapid decline in infections, hospitalisations and deaths.

This certainly bodes well.

I prefer to avoid making predictions and like to take things one day at a time.

We will probably enjoy some form of normality, but restrictions will remain in place and it is up to all of us to respect them and remain vigilant.

What do you predict for the future of Italy, seeing as it is vaccinating people at a much slower rate? Do you think we will be able to return home for the summer to see friends and family and make the most of the good weather?

I think the crucial point is vaccinations.

If Italy manages to push on with the number of daily vaccinations, we will see results.

In terms of the summer, as mentioned above, I don’t like to make predictions. Let’s take each day as it comes!

How will you spend the summer? Do you dare to plan any trips or book any flights?

I have some holiday days to take in June and July.

A dear friend of mine is getting married in June in Italy and I have booked flights, but my hopes of actually being able to go are limited! 

Again, let’s just take it one day at a time.

Reference:

1. https://www.bma.org.uk/bma-media-centre/survey-of-doctors-reveals-high-levels- of-exhaustion-stress-and-little-confidence-to-manage-the-huge-backlog-of-missed- patient-care 

Mi sono spesso chiesto cosa volesse dire essere un medico in questi mesi di Covid e pandemia, cosa significasse dover andare tutti i giorni in ospedale sapendo di mettere a rischio la propria salute per fare il tuo lavoro e salvare vite. 

Ho quindi deciso di avere una lunga chiacchierata con Giulia Simini, medico di Ematologia presso l’Imperial College di Londra. 

Giulia oltre a essere un medico specializzando è una ragazza di 29 anni con una famiglia lontana che, che tutti noi, sta vivendo questi mesi con una certa apprensione durante ogni telefonata a casa. 

Ciao Giulia, gran bel nome innanzitutto! Grazie per aver accettato di parlare con noi di Pepe. Raccontaci un po’ di te, da dove vieni, cosa ti ha spinta a studiare medicina e cosa ti ha portata in UK?

Ciao a te e grazie per avermi invitata! Dunque, sono Giulia Simini, ho 29 anni anzi, quasi 30 ahimè!

Sono nata e cresciuta a Pompei, ma ho vissuto 6 anni a Roma, dove mi sono laureata in Medicina e Chirurgia nel 2016 all’Università La Sapienza. Dopo la laurea, per un breve periodo ho vissuto nella splendida Ferrara, dove mi sono abilitata.

La scelta della carriera medica è maturata col tempo. E’ stato solo verso gli ultimi anni del liceo scientifico, quando studiavo biologia e chimica, che ho cominciato a contemplare l’idea di fare il medico. La Medicina è stata una scelta di pura passione, qualcosa di cui mi sono innamorata man mano che la conoscevo più a fondo. Dai primissimi anni, sapevo di volermi occupare di Oncologia/Ematologia, principalmente perché sono materie che permettono di avere un ruolo duplice, potendo lavorare anche in laboratorio, facendo ricerca e clinica.

In questo momento, lavoro a Londra come specializzanda in Ematologia. 

Trasferirsi in UK è stato un processo molto doloroso ma spinto dalla voglia di meritocrazia e maggiori possibilità nel campo della ricerca.

Quando sei arrivata nel regno Unito?  Come ti trovi a lavorare qui e com’è il rapporto coi colleghi? I turni sono pesanti? Hai tempo libero? 

Sono arrivata a Londra nel Febbraio 2017, inizialmente grazie a una borsa di studio per neolaureati (programma Erasmus +), che mi ha permesso di lavorare nel laboratorio di ‘Biomarkers discovery in gastrointestinal cancers’ all’Institute of Cancer Research a Sutton. 

Dopodiché, ho cominciato il lungo percorso di specializzazione, molto diverso rispetto a quello italiano. Prima di tutto, ho dovuto completare un percorso di mini-specializzazione in medicina interna durato 3 anni, correlato con tre esami, di cui uno pratico. Solo dopo questa faticosa parentesi, ho potuto accedere al cosiddetto ‘higher specialty training’ in ematologia.

In quanto specializzanda, lavoro solo in ospedali pubblici. 

Durante gli anni di specializzazione, devo ruotare fra ospedali periferici e centro terziario, attualmente lavora soprattutto al Chelsea and Westminster NHS Trust ma, in generale, la sede di lavoro principale sarà l’Hammersmith Hospital (Imperial College) a Londra.

Ora che sono più senior, i turni sono molto migliori, ma rimangono faticosi. 

Prima della pandemia, uscivo spesso con colleghi e i momenti di svago non mancavano. Negli ultimi mesi e specialmente durante il lockdown, i momenti di socialità sono stati quasi inesistenti e in generale per noi medici il lavoro non si è mai fermato. Io e il mio compagno facciamo lunghe camminate nei momenti liberi – questo è il nostro massimo svago di questi tempi!

 Si può solo sperare per il meglio con l’allentamento del lockdown.

Come hai vissuto il primo anno di pandemia da italiana allestero? 

Dai primi mesi, dove la situazione in Italia peggiorava rapidamente mentre qui sembrava tutto molto lontano fino avere una situazione completamente ribaltata qualche mese dopo quando gli UK erano colpiti fortissimo mentre lItalia stava riprendendo? 

Come vivi quelle telefonate a casa sapendo che sei distante?

Nei primi mesi di pandemia stavo completando il percorso di medicina interna, quindi ho combattuto in prima linea. Ad Aprile 2020, fui promossa Medical Registrar (uno step più senior del junior doctor) con 4 mesi di anticipo, lanciandomi nel mondo del COVID19.

Non nascondo sia stato un momento difficile, sia per le nuove improvvise responsabilità, che per la paura di infettarsi/infettare altri. Purtroppo, un giovane collega di 34 anni è deceduto di COVID durante quei mesi. Sono immagini che resteranno per sempre con me.

Tuttavia, sono stata molto fortunata nell’avere una squadra di colleghi incredibili al Lister Hospital (Stevenage) con cui davvero mi sono sentita in famiglia, passando insieme 12 ore al giorno per 5 giorni la settimana. Il lavoro di squadra è quello che mi ha permesso di andare avanti in quei momenti.

Il semplice andare a lavoro durante quel periodo, nonostante la fatica e le preoccupazioni, risultava più sopportabile perché era associato a un momento di condivisione e socialità .

Non riesco a scegliere un momento singolo per descrivere la gratitudine che ho provato verso il mio team, perché è stata una sensazione costante, quotidiana: è stato il gelato a fine turno seduti sull’erba fuori dall’ospedale, i racconti dei consultants più anziani alle 3 del mattino, i sorrisi di gioia dopo aver rianimato un paziente in arresto cardiaco, l’orgoglio per i progressi dei più giovani membri del team, i meeting di mezzanotte per discutere i pazienti più problematici, l’essere insieme nonostante tutto e andare avanti.

Da emigrata, la paura di ricevere brutte notizie è costante. Al telefono, assillavo (e assillo tuttora) i miei genitori sul tenere le distanze, lavarsi le mani e indossare le mascherine. Chi come me vive lontano da casa, sa quanto è difficile non sapere quando potremo tornare in Italia o rivedere le nostre famiglie.

Fortunatamente, l’ospedale mi ha aiutato a tornare in Italia a Natale, permettendomi di lavorare da casa durante la quarantena al mio ritorno. Sono molto grata ai miei colleghi per questo – ho davvero sentito la loro solidarietà e gli sforzi che hanno fatto per coprire i miei turni mi hanno commosso.

Come hai vissuto la pandemia essendo un medico? Pensi di averla vissuta in modo diverso rispetto ad altre persone con meno competenze nel settore?

La pandemia è stata difficile per tutti in modi diversi. 

Per noi medici, la difficoltà sta nel non potersi mai fermare. Siamo stati etichettati come eroi, ma in realtà preferirei che fossimo riconosciuti come uomini e donne, con i loro limiti, incertezze e paure.

A noi è stato richiesto di affrontare un trauma enorme come tutti, ma allo stesso tempo, di dare il nostro massimo, di allargare le nostre competenze, di impararne in fretta delle nuove e di essere giudicati contemporaneamente.

Il peso di questo si fa sentire con un incremento dei casi di burn-out (già altissimi) nella classe medica. 

Un recente survey della British Medical Association (BMA) del 20201con più di 7000 medici partecipanti, riporta che il 32% dei rispondenti soffre di una forma di ansia, depressione o burn-out che è peggiorata durante la pandemia.

Questo dato parla più di qualsiasi esperienza personale io possa raccontare; parla di una classe medica giovane ma stanca, che viaggia ‘in riserva’.

Abbiamo bisogno di più attenzione su questa tema, in Italia così come in Inghilterra.

Questo è un tema molto dibattuto dalla stampa, in particolare in questi mesi. Prova a spiegarci cosa succede dietro le quinte, cosa si prova ad essere un medico adesso.

È complesso e da affrontare sotto molteplici punti di vista.

Innanzitutto bisogna considerare che i medici, già prima della pandemia, erano ad alto rischio di burn out, riportando elevati livelli di stress ed ansia in un precedente survery della BMA del 2019 (referenza: https://www.bma.org.uk/media/1365/bma-caring-for-the-mental-health-survey-oct-2019.pdf). 

Questo è il risultato di un sistema sanitario pubblico sempre meno finanziato ma con una mole di pazienti in continua crescita. 

Si parla molto di ‘winter crisis’, che sono degli influssi elevati di pazienti in pronto soccorso, soprattutto alimentati dall’aumento delle patologie infettive durante il periodo invernale. Forse non tutti sanno che già da alcuni anni prima del 2020, l’NHS sta avendo lunghe e vertiginosamente più gravi crisi invernali, sfociando in crisi costanti con livelli di ricoveri al limite del sostenibile in alcune aree. L’NHS mette a disposizione le statistiche dei pronto soccorso degli ultimi anni qui: https://www.england.nhs.uk/statistics/statistical-work-areas/winter-daily-sitreps/.

In associazione con questa imponente mole di lavoro, abbiamo avuto un calo nel numero di medici (non solo quelli che arrivano dall’estero, ma anche di quelli che completano il loro training per arrivare ad essere specialisti).

Ed ecco che ti trovi in un sistema con poche risorse e poche persone, che deve raggiungere i bisogni di una popolazione di pazienti variegata, complessa e in crescita.

Non è quindi sorprendente che giovani medici in training, che devono lavorare come qualsiasi altro medico, ma allo stesso tempo studiare, passare esami e giudizi annuali, crollino sotto pressione.

L’NHS mette a disposizione una serie di servizi di wellbeing/supporto psicologico completamente gratis, ma rimane difficile chiedere aiuto in una società dove il medico è appunto dipinto come un eroe a cui è richiesto il sacrificio, l’abnegazione e molto spesso la perfezione.

Un buon inizio sarebbe aumentare le risorse per l’NHS e per i servizi di mental health. Questi ultimi non solo per i medici, ma in generale per la popolazione – la pandemia ha solo peggiorato un problema in crescita che riguarda tutti.

L’OMS (WHO) riporta un aumento del 13% in mental health conditions e abuso di sostanze a livello mondiale dal 2017 ad oggi  (referenza: https://www.who.int/health-topics/mental-health#tab=tab_1). 

E’ perciò nell’interesse globale investire in benessere psicologico e abbattere lo stigma che accompagna depressione/ansia/burn out, costruendo una cultura di aiuto e comprensione. 

Guardando all’Italia, abbiamo bisogno ancora di più di investire in benessere psicologico a partire dalla scuola per arrivare nel mondo del lavoro. Ci sono dei dei servizi facilmente accessibili che stanno prendendo piede in Italia – per esempio la piattaforma di supporto psicologico “Unobravo” (NDR: ne abbiamo parlato in un nostro recente articolo: https://pepemagazine.co.uk/unobravo-online-italian-psychologist/) , ma la strada è ancora lunga per rimuovere la stigmatizzazione dei disturbi mentali, particolarmente quelli legati allo stress e al lavoro.

Come vedi il futuro dellUK ora che stanno vaccinando molto velocemente? Secondo te si riuscirà ad avere unestate normale”?

L’UK sta procedendo davvero bene e la loro strategia vaccinale ha ripagato con un rapido declino nelle infezioni, nei ricoveri e decessi.

Questo sicuramente fa ben sperare.

Preferisco non fare previsioni e affrontare le cose un giorno alla volta.

Probabilmente avremo qualche forma di normalità, ma delle restrizioni rimarranno e sta a tutti noi rispettarle e rimanere vigili.

Come vedi il futuro dellItalia visto che stanno vaccinando molto più lentamente degli UK? Riusciremo a tornare questa estate a vedere amici e parenti e a goderci un podi caldo secondo te?

Credo che il punto cruciale siano le vaccinazioni.

Se l’Italia riesce a spingere con il numero di vaccinazioni giornaliere, i risultati arriveranno. 

Per l’estate, come detto sopra, non voglio fare previsioni e affronto un giorno alla volta!

Come passerai lestate? Osi pianificare un viaggio? Prenotare un volo? 

Ho ferie per Giugno e Luglio.

Una mia cara amica si sposa a Giugno in Italia e ho prenotato i voli, ma le speranze di riuscire davvero a partire sono minime! 

Again, taking one day at the time.

Note:

  1. https://www.bma.org.uk/bma-media-centre/survey-of-doctors-reveals-high-levels-of-exhaustion-stress-and-little-confidence-to-manage-the-huge-backlog-of-missed-patient-care
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Giulia is a freelance photographer and photojournalist. Born in Ferrara (Italy) in the late 80s, she moved to London in October 2019. Pepe Magazine creator. Lefty, arachnophobic, rabbit lover and now, editor in chief.

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